Ancient Clashes: los fósiles de los principales depredadores con dientes de sable revelan la lucha por el dominio antes de ‘la gran muerte’

El gigante gorgonopsiano Inostrancevia con su presa dicinodonte, ahuyentando a la especie africana Cyonosaurus, mucho más pequeña. Crédito: Arte de Matt Celeskey.

Hace doscientos cincuenta y dos millones de años, la Tierra experimentó una extinción masiva tan devastadora que se la conoce como “la Gran Muerte”. Las erupciones volcánicas masivas desencadenaron un cambio climático catastrófico, matando a nueve de cada diez especies y eventualmente preparando el escenario para los dinosaurios. Pero la Gran Muerte fue un largo adiós: el evento de extinción tuvo lugar en el transcurso de hasta un millón de años al final del período Pérmico. Durante ese tiempo, el registro fósil muestra drama y agitación a medida que las especies luchaban por establecerse en sus entornos cambiantes. Un animal que ejemplifica esta inestabilidad fue una criatura con dientes de sable del tamaño de un tigre llamada Inostrancevia: un nuevo descubrimiento fósil sugiere que Inostrancevia migró 7,000 millas a través del supercontinente Pangea,

“Todos los grandes depredadores del Pérmico tardío en Sudáfrica se extinguieron mucho antes de la extinción masiva del Pérmico final. Nos enteramos de que esta vacante en el nicho fue ocupada, por un breve período, por Inostrancevia”, dice Pia Viglietti, científica investigadora del Field Museum de Chicago y coautora del nuevo estudio en Current Biology .

La criatura prehistórica parecía la parte del “depredador superior”. “Inostrancevia era un gorgonopsiano, un grupo de protomamíferos que incluía a los primeros depredadores con dientes de sable del planeta”, dice Viglietti. Era del tamaño de un tigre y probablemente tenía la piel de un elefante o un rinoceronte; aunque de apariencia vagamente reptiliana, formaba parte del grupo de animales que incluye a los mamíferos modernos.

Antes de este nuevo documento, Inostrancevia solo se había encontrado en Rusia. Pero mientras examinaba el registro fósil de la cuenca Karoo de Sudáfrica, el colega de Viglietti, Christian Kammerer, identificó los fósiles de dos grandes animales depredadores que eran diferentes de los que normalmente se encuentran en la región. “Los fósiles en sí mismos fueron bastante inesperados”, dice Viglietti. No está claro cómo llegaron desde lo que ahora es Rusia, o cuánto tiempo les tomó cruzar Pangea y llegar a lo que ahora es Sudáfrica. Pero estar lejos de casa era solo un elemento de lo que hacía especiales a los fósiles.

Fósiles de Inostrancevia en el campo. Crédito: Jennifer Botha.

“Cuando revisamos los rangos y las edades de los otros depredadores principales que normalmente se encuentran en el área, los rubidgeine gorgonopsians, con estos fósiles de Inostrancevia, encontramos algo bastante emocionante”, dice. “Los carnívoros locales en realidad se extinguieron bastante antes incluso de la extinción principal que vemos en el Karoo; cuando comienza la extinción en otros animales, ya no están”.

La llegada de Inostrancevia desde 7,000 millas de distancia y su posterior extinción indica que estos grandes depredadores eran “canarios en la mina de carbón” para el evento de extinción más grande que se avecinaba.

“Esto demuestra que la cuenca del Karoo de Sudáfrica continúa produciendo datos críticos para comprender la extinción masiva más catastrófica en la historia de la Tierra”, dice la coautora Jennifer Botha, directora del Centro de Excelencia en Paleociencias GENUS y profesora del Instituto de Estudios Evolutivos de la Universidad de Witwatersrand, Johannesburgo.

Paul October, un técnico de campo ahora jubilado del Museo Sudafricano Iziko, con fósiles de Inostrancevia en el campo. Crédito: Jennifer Botha.

“Hemos demostrado que el cambio en el que los grupos de animales ocuparon roles de depredadores máximos ocurrió cuatro veces en menos de dos millones de años alrededor de la extinción masiva del Pérmico-Triásico, que no tiene precedentes en la historia de la vida en la tierra. Esto subraya cuán extrema fue esta crisis, con incluso roles fundamentales en los ecosistemas en flujo extremo”, dijo Christian Kammerer, el primer autor del estudio y curador de investigación de paleontología en el Museo de Ciencias Naturales de Carolina del Norte e investigador asociado en el Museo Field.

La vulnerabilidad de estos grandes depredadores coincide con lo que vemos hoy. “Los depredadores ápice en los ambientes modernos tienden a mostrar un alto riesgo de extinción y tienden a estar entre las primeras especies que son extirpadas localmente debido a actividades mediadas por humanos, como la caza o la destrucción del hábitat”, dice Kammerer. “Piense en los lobos en Europa o los tigres en Asia, especies que tienden a ser lentas para reproducirse y crecer y requieren grandes áreas geográficas para vagar y cazar presas, y que ahora están ausentes de la mayoría de sus rangos históricos. Deberíamos esperar que los antiguos depredadores del ápice hubieran tenido vulnerabilidades similares y estarían entre las especies que primero se extinguen durante los eventos de extinción masiva”.

Además de arrojar nueva luz sobre el evento de extinción que contribuyó al surgimiento de los dinosaurios, Viglietti dice que el estudio es importante por lo que puede enseñarnos sobre los desastres ecológicos que el planeta está experimentando actualmente.

La ubicación del campo donde se encontraron los Inostrancevia (una granja llamada Nooitgedacht en la Cuenca Karoo de la Provincia del Estado Libre de Sudáfrica). Crédito: Pia Viglietti.

“Siempre es bueno obtener una mejor comprensión de cómo los eventos de extinción masiva afectan los ecosistemas, especialmente porque el Pérmico es básicamente un paralelismo con lo que estamos pasando ahora”, dijo Viglietti. “Realmente no tenemos análogos modernos de qué esperar con la extinción masiva que ocurre hoy, y el evento de extinción masiva del Permo-Triásico representa uno de los mejores ejemplos de lo que podríamos experimentar con nuestra crisis climática y extinciones. Supongo que la única diferencia es que sabemos qué hacer y cómo evitar que suceda”.

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