Antiguo misterio marino revelado: el fósil de plesiosaurio más antiguo de Alberta descubierto en el sitio de arenas petrolíferas del lago Mildred

La cola fosilizada de un plesiosaurio, un reptil marino que vivió hace 115 millones de años, en el sitio de arenas bituminosas de Mildred Lake de Syncrude después de que fue encontrado el 12 de marzo de 2023. Foto de Foto suministrada / Suncor Energy

Un operador de pala con ojo de águila en la mina Mildred Lake de Syncrude ha encontrado los restos del plesiosaurio más antiguo de Alberta. El reptil marino vivió hace 115 millones de años en una antigua vía marítima que cubría América del Norte. Jenna Plamondon dijo que estaba usando una pala hidráulica durante un turno del 12 de marzo cuando una forma inusual le llamó la atención.

“Seguí mirando este pequeño trozo de tierra. Como operadores de palas, estamos capacitados para ver cosas fuera de lo común. Estamos muy orgullosos de nuestro pit y de mantener el área limpia”, dijo Plamondon en un comunicado. “Llamé a mi líder y le pedí que geología mirara y confirmara. Tomamos la decisión de mover la pala en caso de que fuera un fósil real”.

Los geólogos estudiaron el hallazgo de Plamondon y llamaron al Royal Tyrrell Museum of Paleontology en Drumheller. Después de más estudios, determinaron que Plamondon encontró la cola fosilizada de un plesiosaurio.Los plesiosaurios se destacan por sus cuellos largos y cuatro aletas en sus cuerpos en forma de barril. Nadaban como pingüinos o tortugas y pasaban la mayor parte de su vida en los océanos. No tenían branquias y salían a la superficie a respirar. A pesar de sus largos cuellos, tenían un rango de movimiento limitado que no era como el de una serpiente.

Prehistórico Fort McMurray estaba bajo el agua

La mayor parte de la historia de Fort McMurray y Wood Buffalo transcurrió bajo el agua. Durante millones de años, fue la vía marítima interior occidental. La antigua vía marítima se extendía desde el Yukón y la Bahía de Hudson hasta el Golfo de México.

Una sección de la cola fosilizada de un plesiosaurio, un reptil marino que vivió hace 115 millones de años, se extrae del sitio del lago Syncrude Mildred después de que se descubriera el 12 de marzo de 2023. Foto de Foto suministrada / Suncor Energy

La costa más cercana a lo que se convertiría en Fort McMurray estaba en algún lugar alrededor de la frontera entre Alberta y Saskatchewan. En tierra, las temperaturas eran como las de la costa de la isla de Vancouver. El ambiente era boscoso, más cálido y cubierto de helechos. No había plantas con flores y la hierba no existía.

Los continentes cambiaron y chocaron con el paso del tiempo. El mar que dividía el continente se drenó hacia el Golfo de México cuando las placas que chocaron formaron las Montañas Rocosas.

Si bien los plesiosaurios compartieron la Tierra con los dinosaurios, se les considera reptiles marinos. Los paleontólogos creen que el plesiosaurio murió en el mar interior y se lavó en aguas poco profundas. El cadáver probablemente fue saqueado por depredadores, incluidos los dinosaurios.

Donald Henderson, curador de dinosaurios en el museo, especula que una tormenta pudo haber enterrado al plesiosaurio en la arena.

“Esto presenta condiciones de conservación muy inusuales”, dijo Henderson en un comunicado. “Es muy raro que las cosas se conviertan en fósiles, especialmente las cosas grandes como los reptiles marinos y los dinosaurios. Es solo el hecho de que estamos moviendo tanta roca aquí que somos afortunados de ver este pequeño trozo de fósil”.

El lugar de descanso final del plesiosaurio será Drumheller en el Museo Royal Tyrell. Llegó al museo usando un método similar para transportar un molde de hueso humano. Esto permite un ajuste perfecto del yeso para proteger el fósil sin tocar el hueso.

“Estoy muy emocionado porque si el fósil termina siendo exhibido en el museo, podré mostrarle a mi hijo de un año lo que encontró mamá”, dijo Plamondon. “No todos los operadores de palas pueden encontrar uno, por lo que es genial que yo sea uno de los pocos”.

Jenna Plamondon. Foto de Foto suministrada / 
Suncor Energy

El primer fósil de reptil marino importante se encontró en Syncrude en 1994. Se han encontrado docenas de otros plesiosaurios en las arenas bituminosas. Un reptil marino de cuello largo diferente llamado elasmosaurio fue encontrado en 2012 durante la construcción del Intercambio de Parsons Creek.

El hallazgo más significativo fue en la mina Millennium de Syncrude en 2011 cuando se encontraron los restos preservados de un nodosaurio, un dinosaurio terrestre blindado.

Los paleontólogos creen que el nodosaurio se ahogó en una inundación hace 110 millones de años y fue arrastrado hacia el mar. Los gases en el cadáver en descomposición mantuvieron flotando el cadáver boca arriba y la armadura actuó como el casco de un barco. El cadáver hinchado reventó, se hundió y aterrizó en lo que más tarde se convertiría en la Mina Millennium. Actualmente es el fósil mejor conservado de un dinosaurio acorazado.

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