Arqueología maravillosa: profundizando en el extenso legado de las momias doradas grecorromanas de Egipto

El Museo de Manchester (parte de la Universidad de Manchester) alberga una impresionante colección de artefactos del antiguo Egipto, muchos de ellos recolectados durante las excavaciones de William Matthew Flinders Petrie en Hawara, en la región de Fayum de Egipto, en los años 1880 y 1911. Las  momias doradas de La exposición Egipto  , que se inauguró recientemente en Manchester tras una gira por varios museos de EE. UU. y China, presenta 107 objetos y 8 individuos momificados de las colecciones del Museo de Manchester.

Esta momia dorada perteneciente a una mujer llamada Isaious fue descubierta en Hawara en 1911. Los rasgos faciales y el peinado de la máscara de la momia recuerdan los ideales ptolemaicos, mientras que otros elementos del cartonaje presentan iconografía faraónica tradicional, lo que refleja el multiculturalismo presente en las tradiciones funerarias de Egipto en el tiempo. IMAGEN: © Museo de Manchester

La mayoría de estos objetos datan del período grecorromano (300 a. C.-300 d. C.), cuando Egipto fue gobernado primero por los Ptolomeos (una dinastía de ascendencia macedonia que terminó con Cleopatra VII en el 31 a. C.) y luego por una serie de romanos. emperadores. Los entusiastas de la egiptología suelen pasar por alto este período en favor del Egipto faraónico, pero, como lo demuestran los artefactos expuestos, fue una época fascinante en la historia del país, con el multiculturalismo de la sociedad reflejado no sólo en los adornos de la vida cotidiana sino también en las creencias y prácticas que rodean la muerte.

Las tradiciones en torno a la muerte y el más allá (en particular, el papel de la momificación) son quizás el aspecto más famoso del “antiguo Egipto” en la cultura popular, pero el Dr. Campbell Price, curador de la exposición, sugiere que podría ser necesario cuestionar algunas de ellas. los mitos y preconceptos que rodean estas costumbres.

Muchas cubiertas de momias y ataúdes como este ejemplo, pertenecientes a una joven llamada Tasheriankh, estaban cubiertas de oro y con tocados azules, para aumentar su parecido con los dioses. IMAGEN: Julia Thorne

A menudo se piensa que la momificación tenía como objetivo la preservación del cuerpo del difunto, pero es posible que esta no haya sido la principal prioridad para los antiguos egipcios que llevaban a cabo el proceso. En cambio, sugiere Campbell Price, la momificación tenía que ver con la deificación. Los pasos necesarios (la purificación del cuerpo con natrón, su unción con resinas de plantas aromáticas, su envoltura en lino) eran todos procesos rituales que también se realizaban en los templos sobre estatuas de los dioses. Eran una forma de transformar ritualmente algo (ya fuera una estatua de madera o un ser humano fallecido) en un “ser parecido a un dios”; Según las creencias egipcias, este era un paso necesario para poder unirse a los dioses en la inmortalidad. En el período grecorromano, muchos colonos extranjeros que vivían en Egipto adoptaron estas costumbres, que ofrecían la posibilidad de una vida futura idílica, en contraste con las creencias clásicas sobre la muerte, que eran algo menos optimistas.

Las influencias romanas son evidentes en los retratos que a veces se utilizaban en lugar de máscaras de momias de cartonaje. El estilo de este retrato, adjunto a la momia de un hombre de Hawara, lo fecha en el reinado del emperador Adriano (117-138 d. C.), pero las envolturas exteriores todavía presentan imágenes egipcias tradicionales. IMAGEN: Matthew Symonds

La apariencia exterior de las momias también fue fundamental para el proceso de deificación. Durante el período en cuestión, los ataúdes de madera de siglos anteriores fueron reemplazados por máscaras de cartonaje y otras cubiertas que se unían a las vendas de lino de las momias. Estos elementos de cartonaje a menudo estaban cubiertos con pan de oro y decoración ornamentada, pero, si bien es cierto que el proceso de momificación en su totalidad solo estaba disponible para los más ricos de la sociedad, la apariencia deslumbrante de las momias no era simplemente una exhibición de riquezas. Las fuentes egipcias describen que los dioses tenían carne dorada y cabello de lapislázuli, por lo que dorar una momia y pintar su cabeza de azul fue un paso importante para lograr la transformación divina del difunto. De hecho, es probable que muchas de estas máscaras de momias se parecieran más a dioses y diosas que a los propios difuntos: más que retratos fieles, representaban a un ser idealizado que reflejaría la apariencia del individuo en el momento de su renacimiento en el vida futura.

También se exponen algunos de los llamados “retratos de Fayum”, que a veces se utilizaban en lugar de máscaras de momias de cartonaje. Estos finos paneles de madera, que se fijaban a la momia sobre el rostro del difunto, tienen imágenes creadas con una mezcla de cera caliente y pigmento. Probablemente desarrollada en la antigua Italia, la técnica se utiliza para crear una imagen extremadamente realista. Estos retratos se encuentran en varios sitios de Egipto, pero son más numerosos en la región de Fayum, donde Flinders Petrie identificó los primeros ejemplos en la década de 1880. Las imágenes se hicieron inmediatamente populares entre el público del siglo XIX y continúan capturando nuestra imaginación hoy en día, el brillo de sus ojos es tan atractivo como el oro reluciente de las momias doradas. Su vívido estilo naturalista a menudo lleva a los espectadores a suponer que estos “retratos” deben ser imágenes exactas del difunto, pero Campbell Price enfatiza la importancia de comprenderlos en su contexto original. No se trataba de instantáneas Polaroid perfectas; de hecho, es probable que muchas fueran pintadas post-mortem o que no representaran al difunto en absoluto. En un ejemplo de Hawara, el retrato muestra a un joven ágil, mientras que las tomografías computarizadas revelan pliegues de la piel que indican que el individuo tuvo sobrepeso en vida. Al igual que las máscaras doradas de las momias, los retratos de Fayum pretendían presentar una versión particular del individuo para el más allá.

El propio Flinders Petrie criticó el material de oro “llamativo” que desenterró en Hawara y describió esta ornamentada momia de una niña como “demasiado espléndidamente arreglada”. IMAGEN: Julia Thorne

La última sección de la exposición explora la recepción de estos objetos cuando fueron descubiertos a finales del siglo XIX y principios del XX. En la época del trabajo de Flinders Petrie en Hawara, el gobierno egipcio controlado por Europa permitió a arqueólogos extranjeros exportar cantidades significativas de los artefactos que habían excavado. Estos artículos fueron llevados a Occidente, donde fueron exhibidos. Aunque el propio Flinders Petrie no pensó mucho en la combinación de características griegas, romanas y egipcias en el material que encontró en Hawara (en particular quejándose de la “plaga de momias doradas”, que describió como “llamativa”), muchos de estos hallazgos recibido con gran entusiasmo en Gran Bretaña. En particular, los retratos de Fayum cautivaron al público y recibieron la máxima atención en el Salón Egipcio de Londres. Allí fueron visitados por cientos, entre ellos, quizás, Oscar Wilde, cuya novela  El retrato de Dorian Gray  se cree que se inspiró en las imágenes realistas.

Más de un siglo después, la  exposición Momias Doradas de Egipto  celebra la fascinante cultura del Egipto grecorromano y, al mismo tiempo, ofrece a los visitantes la oportunidad de reconsiderar las ideas existentes sobre la vida y la muerte en el mundo del antiguo Egipto, ofreciendo nuevos conocimientos sobre un tema que podríamos pensar que ya estamos familiarizados.

Momias Doradas de Egipto Dirección: Manchester Museum, Oxford Road, Manchester, M13 9PLAbierto: hasta el 31 de diciembre de 2023

Sitio web: www.museum.manchester.ac.uk/whats-on/golden-mummys

Un libro bellamente ilustrado que acompaña a la exposición, Golden Mummies of Egypt del Dr. Campbell Price, está disponible para comprar en línea: https://manchestermuseumshop.com/products/golden-mummies-of-egypt-hardback.

En busca del oro: reconsiderando las momias del período grecorromano

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