Asombroso descubrimiento: fósil de dinosaurio descubierto en el estómago de un mamífero prehistórico

Hu Yaouming, sin ser visto, un estudiante graduado que estudia en el Museo Americano de Historia Natural señala el fósil de un mamífero de 130 millones de años llamado Repenomamus robustus con los restos de un Psittacosaurus muy joven en su estómago el miércoles 12 de enero de 2005 en el Museo Americano de Historia Natural de Nueva York. 
Los científicos dicen que la última comida del animal probablemente sea la primera prueba de que los mamíferos cazaron pequeños dinosaurios hace unos 130 millones de años. 
Contradice la teoría evolutiva convencional de que los primeros mamíferos eran criaturas tímidas, del tamaño de una ardilla listada, que se escurrían a la sombra de los reptiles gigantes. 
(Foto AP/Frank Franklin II)

En China, los científicos han identificado los restos fosilizados de un diminuto dinosaurio en el estómago de un mamífero. Los científicos dicen que la última comida del animal probablemente sea la primera prueba de que los mamíferos cazaron pequeños dinosaurios hace unos 130 millones de años.

Contradice la teoría evolutiva convencional de que los primeros mamíferos no podrían atacar y comerse un dinosaurio porque eran criaturas tímidas, del tamaño de una ardilla listada, que se escurrían a la sombra de los reptiles gigantes.

En este caso, el mamífero era del tamaño de un gato grande y la víctima era un “dinosaurio loro” muy joven que medía unas 5 pulgadas de largo.

Un segundo fósil de mamífero encontrado en el mismo sitio reclama la distinción de ser el mamífero primitivo más grande jamás encontrado. Tiene aproximadamente el tamaño de un perro moderno, 20 veces más grande que la mayoría de los mamíferos que vivían a principios del Período Cretácico.

Teniendo en cuenta los especímenes en conjunto, los científicos sugieren que el período en el que vivieron estos animales puede haber sido muy diferente de lo que comúnmente se entiende como la era de los dinosaurios, un tiempo dominado por herbívoros de cuello largo y 85 toneladas y el surgimiento de cazadores aterradores. con dientes afilados y garras en forma de hoz.

Parece que al menos algunos dinosaurios más pequeños tuvieron que mirar por encima del hombro en busca de mamíferos carnívoros gruñones que reclamaban el mismo territorio.

“Esta nueva evidencia nos da una imagen drásticamente nueva”, dijo el paleontólogo Meng Jin del Museo Americano de Historia Natural en la ciudad de Nueva York, coautor del estudio en la edición del jueves de la revista Nature.

Otros científicos que no trabajaron en los huesos describieron los descubrimientos como “estimulantes”.

“Este rango de tamaño realmente ha sorprendido a todos”, dijo Zhexi Luo del Museo Carnegie de Historia Natural en Pittsburgh, quien excava en la misma área del noreste de China. “Disipa la sabiduría convencional”.

Los fósiles fueron encontrados hace más de dos años por aldeanos en los ricos yacimientos de fósiles de la provincia de Liaoning. Los especímenes fueron llevados a un laboratorio de Beijing, donde científicos chinos y estadounidenses los limpiaron y analizaron.

El devorador de dinosaurios pertenece a una especie llamada Repenomamus robustus, conocida previamente a partir de fragmentos de cráneo. No tiene parientes modernos.

El espécimen rechoncho y dentudo mide un poco menos de 2 pies de largo y probablemente pesaba alrededor de 15 libras. En el lado izquierdo de R. robustus y debajo de las costillas en el área de su estómago se encuentran los restos fragmentados de un Psittacosaurus muy joven.

Este herbívoro común y de rápido movimiento se conoce como el “dinosaurio loro” porque tenía una cabeza pequeña con un pico curvo y córneo. Sus brazos eran mucho más cortos que sus piernas. Los adultos llegaron a medir 6 pies de largo, pero el que fue devorado medía solo 5 pulgadas.

Los restos aún son reconocibles, lo que indica que R. robustus desgarraba a su presa como un cocodrilo, pero probablemente no había desarrollado la capacidad de masticar alimentos como los mamíferos más avanzados.

“Debe haber tragado comida en grandes trozos”, dijo Meng.

El segundo fósil más grande también es un Repenomamus, pero considerablemente más grande: más de 3 pies de largo con un peso probable de más de 30 libras. Apodado R. giganticus, pesaba 20 veces más que la mayoría de los 290 primeros mamíferos conocidos, dijo Meng.

Un mamífero más grande podría deambular y cazar agresivamente, depredando a los dinosaurios jóvenes.

“Giganticus está en una liga por sí mismo”, dijo Luo. “Es el campeón mundial hasta ahora de masa corporal en cualquier mamífero mesozoico”.

Esta nueva clase de mamíferos depredadores ha desencadenado nuevas especulaciones.

Originalmente, los científicos creían que los mamíferos permanecían pequeños porque los dinosaurios más grandes los cazaban. Solo después de que los dinosaurios se extinguieron hace 65 millones de años, los mamíferos sobrevivientes comenzaron a crecer, razonaron.

Ahora, el descubrimiento de mamíferos más grandes está revirtiendo parte de la especulación. La región de Liaoning ya es famosa por su tesoro de pequeños dinosaurios emplumados y pájaros primitivos.

“Tal vez los dinosaurios pequeños se hicieron más grandes, o se levantaron del suelo, para evitar a los mamíferos rapaces”, se pregunta Anne Weil, paleontóloga de la Universidad de Duke.

Igualmente misterioso es cómo murieron estos especímenes. Ninguno de los dos muestra evidencia de haber sido cazado.

La formación rocosa de Yixian en la que estaban encerrados sus huesos es una combinación de sedimentos de río y ceniza volcánica. La formación también incluye fósiles de insectos, ranas y otras criaturas, lo que sugiere una mortandad masiva.

“Es posible que el gas volcánico venenoso matara a los animales cuando dormían”, dijo Meng. “Luego hubo una explosión catastrófica que enterró todo”.

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