Detectando fósiles de ballenas de millones de años en el valle en el corazón del desierto

Acostado en las arenas de Al-Fayoum hay una comprensión diferente de la historia egipcia; 
aquí, no hay huellas de templo ni incienso, ni copto entintado ni athan. 
Más bien, en una extensión esculpida por el tiempo, Wadi al-Hitan (Valle de las Ballenas) alberga algunos de los hallazgos más desconcertantes de la evolución.

Una colección de ballenas con patas traseras.

Con una antigüedad de 40 a 50 millones de años, Wadi al-Hitan es un hallazgo paleontológico; aunque no es el sitio más antiguo del mundo, presenta un interesante subconjunto de preguntas que aún no se han respondido; más bien, presenta más preguntas que respuestas, punto. Aún así, con millones de restos intactos, incluidos algunos con el contenido de sus estómagos disponibles para su estudio, Wadi al-Hitan es un descubrimiento notable que cambia el juego.

La gran colección de fósiles plantea una promesa científica, que consiste en un suborden de ballenas de larga data conocido como archaeoceti, atacado por los vientos, la erosión y la excavación arqueológica. Aparte de sus contrapartes modernas y marineras, la adición crítica de patas sugiere un origen terrestre para las ballenas como especie.

Después de su descubrimiento en 1902, Wadi al-Hitan ha sido citado como una “instantánea grande y valiosa de las ballenas en las etapas finales de mover sus extremidades traseras”, lo que marca un nodo clave en su evolución marina. 
Aunque el valle es un hallazgo esencial, ha dejado a los biólogos luchando por identificar al antepasado más antiguo de la ballena. 
Las similitudes en la forma de los dientes llevaron a suponer que las ballenas pueden haber compartido raíces con los mesoníquidos: mamíferos carnívoros no muy diferentes a los woɩⱱeѕ.

Fue solo en 2005 que los científicos descubrieron el “vínculo principal” entre las ballenas y su pariente más cercano, el hipopótamo. Esta fue una investigación mano a mano que comparó los hallazgos de Wadi al-Hitan con los fósiles de cetáceos encontrados en Pakistán. Sorprendentemente, las ballenas se colocaron en un grupo taxonómico que incluía animales como camellos, jirafas y jirafas.

Ese mismo año, después de tales conclusiones, el valle fue considerado un protectorado por el estado egipcio y un sitio del Patrimonio Mundial de la UNESCO.

Aunque Wadi al-Hitan toma prestado su nombre de las ballenas, no son los únicos huéspedes antiguos. El área también alberga restos de animales antiguos, incluidos los de tiburones, cocodrilos y tortugas. Debido a su naturaleza de difícil acceso, el valle no es un destino común para los turistas, pero quienes lo han hecho lo han descrito como un “paisaje hermoso” y una “experiencia surrealista asombrosa”.

Ubicado dentro del protectorado más amplio de Wadi al-Rayan, el valle se encuentra a 150 kilómetros al suroeste de El Cairo y se cree que fue ѕᴜЬmeгɡed en lo que alguna vez fue el mar de Tethys.

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