El clímax único del deseo y el sexo en el Islam: el jardín perfumado

Escrito en árabe del siglo XV, el manual sexual tunecino El jardín perfumado puede parecer irrelevante hoy en día, sin embargo, generaciones de traductores se han volcado con sus consejos. Rowan Borchers examina por qué este tratado medieval, que parece haber encontrado una encarnación moderna en el trabajo de un fotógrafo yemení, ha fascinado a sultanes y sexólogos desde la década de 1410, y qué lo convierte en una lectura obligada.

Cuando el explorador y escritor Sir Richard Burton murió en 1890, su esposa Isabel quemó decenas de sus obras inéditas. En una carta al Morning Post, confesó haber destruido su nueva traducción de un manual sexual en árabe medieval, El jardín perfumado. ‘De dos mil hombres, catorce probablemente lo leerían con el espíritu de ciencia en el que fue escrito’, escribió, ‘Los otros lo leerían por el bien de la inmundicia, y se lo pasarían a sus amigos, y el daño causado desaparecería. ser incalculable. Su destrucción del manuscrito condujo al vilipendio de Isobel en la prensa. El incidente demostró el confuso enfoque victoriano de la sexualidad: incapaces de discutirlo con franqueza, las representaciones extranjeras de ‘perversión’ como El jardín perfumado proporcionaron una salida para la intriga sexual.

El interés de los ingleses del siglo XIX por El jardín perfumado es desconcertante. El público objetivo era muy diferente: escrito entre 1410 y 1434 para un ministro del sultán de Túnez, el tratado es una guía sexual para hombres musulmanes casados. Los contenidos van desde consejos sobre posiciones, pasando por las formas de los penes de los animales, hasta curas para la impotencia. La traducción de Jim Colville de 1999 incluye un resumen poético de los temas del libro:

Las mujeres desean lo que en los hombres no puede durar,

Juventud, riqueza y salud, y no llegar demasiado rápido,

Larga duración y lento es lo que esperan las mujeres,

Y por segundos es igualmente rápido de erguir.

Sir Richard Burton, el primer traductor al inglés de El jardín perfumado | 
© WikiCommons

La premisa es que las mujeres siempre son infieles cuando sus maridos las dejan insatisfechas. El autor, Abu Abdullah Muhammad ibn Muhammad al-Nafwazi, escribe: ‘los trucos de las mujeres son más numerosos y astutos que los del mismo Diablo. La Palabra de Dios nos dice que ‘la astucia de las mujeres es mucha’, mientras que ‘la astucia de Satanás es débil’. Por lo tanto, concluimos que la astucia de las mujeres es superior”. Para superar la infidelidad de las mujeres, al-Nafwazi describe cómo asegurar la realización marital. ‘El tipo de hombre que es repulsivo para las mujeres es de aspecto andrajoso, feo a la vista, y tiene un pene pequeño, flácido y lleno de malezas’, advierte. “Él inserta su cosita flácida dentro de ella solo con la mayor dificultad, se sacude una o dos veces y luego se tira de ella, tardando más en hacerlo que en el trabajo.

Si bien la hilaridad de nombres como ‘émbolo’, ‘violador’ o ‘tinkler’ es transcultural, The Perfumed Garden era en gran medida ajeno a sus lectores en inglés victoriano. El tratado se basó en una larga historia de sexología islámica. El escritor Tashkopruzade dijo más tarde que Ilm al-bah, el estudio del sexo, fue una de las ciencias que construyeron la civilización islámica. Dentro de esta tradición, escribir El jardín perfumado fue una tarea seria: como le dice el patrocinador a al-Nafwazi en el prefacio, “Solo un idiota o un tonto medio educado se reiría de esto o cerraría los ojos”. Al-Nafwazi también se basa en los cuentos y rituales populares islámicos: se burlan de Musaylima, quien blasfema al proponer sexo en posiciones que corresponden a la oración ritual.

El encantador de serpientes (1870) de Jean-Leon Gerome, un retrato orientalista de la pederastia | 
© WikiPinturas

Sin embargo, The Perfumed Garden fascinó al intelectual y colonialista victoriano por excelencia, Sir Richard Burton. Aunque era una figura del establecimiento, Burton estaba obsesionado con las representaciones coloniales del sexo, y su obscena traducción de Las mil y una noches precipitó los primeros debates públicos sobre la pornografía. Durante las décadas de 1870 y 1880, su imprenta clandestina, la Sociedad Kama Shastra, publicó docenas de textos eróticos indios y árabes.

Para Burton, The Perfumed Garden fue el vehículo perfecto para explorar su interés por la homosexualidad. Dentro del arte y la literatura británicos, la sodomía se presentaba como una depravación “oriental” común. Burton había escrito previamente sobre una ‘zona de vicio’, que se extendía desde el Mediterráneo hasta China, centrada en Egipto, ‘esa región clásica de todas las abominaciones’. Sus descripciones erotizadas de las relaciones entre personas del mismo sexo en todo el mundo han llevado a muchos biógrafos a concluir que era bisexual.

Como no existía una versión británica, Burton continuó su búsqueda de intrigas orientales traduciendo El jardín perfumado. Cuando comenzó a trabajar en 1886, se sorprendió al no encontrar ninguna referencia al sexo gay. «Es de lamentar que esta obra, tan completa en muchos aspectos, sea defectuosa en la medida en que no menciona una costumbre demasiado común entre los árabes como para no merecer una atención especial», señala en su traducción. ‘Hablo del gusto tan universal entre los antiguos griegos y romanos, a saber, la preferencia que dan al niño antes que a la mujer.’

La primera traducción de Burton ya había corrompido la prosa original, fabricando detalles exóticos sobre el mundo árabe en un estilo florido y exagerado. Pero siguió convencido de que El jardín perfumado tenía más que ofrecer: un ‘capítulo perdido’ sobre la homosexualidad. Burton viajó a la Argel francesa en busca de un manuscrito original del libro, que pensó que haría referencia a la actividad gay. Burton dedicó sus últimos años a esta segunda traducción de El jardín perfumado. El proyecto convirtió el breve tratado de al-Nafwazi en un tomo de 1.282 páginas, incluido un ensayo de 200 páginas sobre la sodomía.

Argel a finales del siglo XIX, donde Burton viajó para encontrar un manuscrito de El jardín perfumado | 
© WikiCommons

La esposa de Burton, Isabel, nunca entendió la obsesión de Richard con la homoerótica. Después de su muerte, ella le escribió a un amigo pidiéndole consejo: “¿Por qué deseaba que el tema de los delitos antinaturales se ventilara y expusiera tanto?” Sin embargo, el público exigió las traducciones de Burton: después de que Isabel destruyera su versión revisada de El jardín perfumado, los editores le ofrecieron 6.000 libras esterlinas para recuperar otra copia. Al centrarse en los hábitos sexuales extranjeros, Burton y sus compañeros lograron un grado de franqueza que de otro modo sería imposible en la Gran Bretaña victoriana. Sus traducciones de textos eróticos ayudaron a los occidentales a reimaginar sus propias sexualidades. Colette Colligan, quien ha escrito extensamente sobre Richard Burton y la homosexualidad, argumenta que su escritura “se apropia de un texto árabe y explota la sexualidad árabe no solo para explorar temas sexuales prohibidos en Inglaterra,

Desde las primeras traducciones de Sir Richard Burton, el tratado de Al-Nafwazi ha mantenido el interés público. Cada década, se publican nuevas traducciones al inglés, muchas de las cuales intentan corregir el orientalismo del prototipo del siglo XIX de Burton. Tal vez este interés perdurable se deba al pertinente enfoque de la autora sobre la sexualidad: ‘Puede que no haya sido el primero en tratar este tema pero, Dios sabe, es uno que necesita ser entendido más ampliamente’.

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