Fósiles chinos descubren un enorme dinosaurio con un cuello asombroso de 15 metros y un peso de 70 toneladas

Un antiguo dinosaurio que atravesó los paisajes del este de Asia hace más de 160 millones de años se ha convertido en uno de los principales contendientes por poseer el cuello más largo jamás documentado en el reino animal.

A través de un examen reciente de los restos óseos del cuello y el cráneo de la criatura, los científicos han revelado detalles fascinantes sobre Mamenchisaurus sinocanadorum. Este notable dinosaurio ostentaba un asombroso cuello de 15 metros de largo, equivalente a una vez y media el tamaño de un autobús de dos pisos.

Los restos fosilizados de la criatura se recuperaron en 1987 de rocas de 162 millones de años en la Región Autónoma Uigur de Xinjiang, en el noroeste de China, pero los científicos reevaluaron la longitud total del cuello del animal recientemente.

El dinosaurio era uno de los enormes saurópodos herbívoros que llegaba a medir 50 metros desde el hocico hasta la cola y pesaba más de 70 toneladas. A pesar de que solo quedaba un puñado de huesos de la bestia, los investigadores pudieron estimar la longitud de su cuello comparando los restos con fósiles completos pertenecientes a dinosaurios estrechamente relacionados.

“Mamenchisaurus sinocanadorum podría ser el saurópodo de cuello más largo descubierto hasta ahora, pero lo más probable es que hubiera saurópodos más grandes y largos deambulando por el Jurásico tardío de lo que ahora es China”, dijo Andrew Moore, paleontólogo de la Universidad de Stony Brook en Nueva York.

“A menos que estemos dispuestos a creer que descubrimos por casualidad el saurópodo individual más grande que jamás haya existido, nuestra suposición predeterminada siempre debe ser que había animales más grandes por ahí. Solo podemos esperar que algunos de estos titanes se hayan fosilizado y estén esperando a ser descubiertos por los paleontólogos”.

Un cuello largo fue una de las características fundamentales del cuerpo que permitió a los saurópodos alcanzar proporciones tan gigantescas. Permitió a los animales pastar en vastas áreas de vegetación mientras estaban parados en un solo lugar, lo que significa que podían comer toneladas de comida sin gastar mucha energía. Tener un cuello largo también puede haber ayudado a los animales a mantenerse frescos al aumentar su área de superficie, un truco que los elefantes logran con sus grandes orejas.

El estilo de vida de los saurópodos fue impresionantemente exitoso, evolucionó temprano en la historia de los dinosaurios y duró hasta los últimos días de su reinado durante el evento de extinción masiva desencadenado por el impacto de un asteroide hace 66 millones de años. Los únicos dinosaurios que sobrevivieron son los ancestros de las aves modernas.

Cómo los saurópodos desarrollaron cuellos tan largos y cuerpos tan grandes sin colapsar por su propio peso ha desconcertado a los científicos desde que se recuperaron los primeros fósiles de los animales. Pero los escaneos de rayos X de los fósiles de Mamenchisaurus muestran que las vértebras eran livianas y huecas, con espacios de aire que constituían de dos tercios a tres cuartos de su volumen. Se observan características esqueléticas similares en aves que minimizan el peso para poder volar. En los saurópodos, estos esqueletos livianos serían propensos a fracturarse, pero el animal tenía costillas en el cuello en forma de barra, extensiones óseas de las vértebras, que endurecían el cuello y mejoraban su estabilidad.

“Uno de los hechos más notables sobre los enormes saurópodos es cuán ligeros podrían ser sus huesos”, dijo el Dr. Moore.

“Al igual que sus primos vivos, las aves, los saurópodos tenían un pulmón capaz de invadir los huesos y reemplazar la médula ósea y el tejido óseo con espacio aéreo. Una construcción tan liviana habría sido fundamental para aligerar los gigantescos cuellos de los saurópodos más grandes”.

Los detalles se publican en el Journal of Systematic Paleontology.

Related Posts

Trả lời