Hallan en China un premio mayor de huevos de pterosaurio fosilizados

El hallazgo supera con creces los descubrimientos previos de la descendencia del reptil volador.

TROVO DE PTEROSAURIO  Un lecho óseo en el noroeste de China con una rara colección de fósiles de 
Hamipterus tianshanensis ofrece un vistazo al desarrollo temprano de este pterosaurio (ilustrado) que vivió durante el Período Cretácico

Cientos de huevos pertenecientes a una especie de reptil volador que vivió junto a los dinosaurios están dando a los científicos un vistazo al desarrollo más temprano de los animales.

El hallazgo incluye al menos 16 embriones parciales, varios aún conservados en 3-D. Esos embriones sugieren que los animales podían caminar, pero no volar, poco después de la eclosión, informan los investigadores en la revista Science del 1 de diciembre .

Dirigidos por el paleontólogo de vertebrados Xiaolin Wang de la Academia de Ciencias de China en Beijing, los científicos descubrieron al menos 215 huevos en un bloque de arenisca de unos 3 metros cuadrados. Todos los huevos pertenecían a una especie de pterosaurio, Hamipterus tianshanensis , que vivió a principios del Período Cretácico hace unos 120 millones de años en lo que ahora es el noroeste de China.

Anteriormente, los investigadores encontraron solo un puñado de huevos pertenecientes a los reptiles alados, incluidos cinco huevos del mismo sitio en China ( SN: 12/7/14, p. 20 ) y dos más encontrados en Argentina. Uno de los huevos argentinos también contenía un embrión aplanado pero bien conservado.

Una de las razones de la escasez de fósiles puede ser que los huevos eran bastante blandos con una capa exterior delgada, a diferencia de las cubiertas duras de los huevos de dinosaurios, pájaros y cocodrilos, pero similares a las de los lagartos modernos. 
Debido a esa forma blanda, los huevos de pterosaurio también tienden a aplanarse durante la conservación. 
Encontrar óvulos fosilizados que contienen embriones tridimensionales abre una nueva ventana en el desarrollo de los pterosaurios, dice el coautor Alexander Kellner, paleontólogo de vertebrados del Museu Nacional/Universidade Federal do Rio de Janeiro.

Los huevos no se encontraron en un sitio de anidación original, sino que estaban revueltos y deformados, probablemente transportados por una inundación durante una tormenta intensa, dice Kellner. La arena y otros sedimentos transportados por el agua habrían enterrado rápidamente los huevos blandos, lo cual era necesario para preservarlos, dice Kellner. “De lo contrario, se habrían descompuesto”.

Usando tomografía computarizada, los investigadores escanearon el contenido interno de los huevos. 
Dos de los embriones mejor conservados revelaron una pista tentadora sobre el desarrollo de los pterosaurios, dice Kellner. 
Una parte clave del hueso del ala, llamada cresta deltopectoral, no estaba completamente desarrollada en los embriones, incluso en un embrión que los investigadores interpretan como casi a término. 
Sin embargo, el fémur, o hueso de la pierna, del embrión estaba bien desarrollado. 
Esto sugiere que, cuando nacieron, las crías podían caminar pero aún no volar y aún podrían haber requerido algún cuidado de los padres para alimentarse, proponen los científicos.

Tal interpretación requiere mucha precaución, dice D. Charles Deeming, un paleontólogo de vertebrados de la Universidad de Lincoln en Inglaterra que no participó en el estudio. Por ejemplo, dice, no hay suficiente evidencia para decir con certeza que el embrión en cuestión estaba casi a término y, por lo tanto, para decir que no podía volar cuando nació, un punto que también plantea en una columna publicada en el mismo número de Science . “Existe un peligro real de sobreinterpretación”. Pero con un grupo tan grande de huevos, dice, los investigadores pueden hacer mediciones cuantitativas para comprender mejor el rango de tamaños y formas de los huevos para tener una idea de la variación en el tamaño de los animales.

Kellner dice que este trabajo está en curso y está de acuerdo en que todavía hay una cantidad significativa de estudio por hacer sobre estos y otros huevos encontrados más recientemente en el sitio. Y la caza está en marcha para más concentraciones de huevos en el mismo sitio. “Ahora que sabemos cómo son, podemos regresar y encontrar más. Solo tienes que bajar las rodillas y mirar”.

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