Se han descubierto fósiles pertenecientes a un pingüino enorme que pesa 340 libras en Nueva Zelanda, que datan de hace 50 millones de años.

Los paleontólogos descubrieron los huesos de dos nuevas especies de pingüinos que vivieron hace 50 millones de años

El pingüino más grande que jamás haya pisado la tierra era un gigante de 340 libras, más de tres veces el tamaño de los pingüinos más grandes que existen en la actualidad. La enorme ave marina no voladora nadó en los océanos alrededor de Nueva Zelanda hace más de 50 millones de años, según un estudio publicado el miércoles en el  Journal of Paleontology .

Los científicos descubrieron huesos de este pingüino gigante, al que llamaron  Kumimanu fordycei , y los de otra nueva especie, en una playa de Nueva Zelanda.

“Las fotografías nos brindan un resumen de la historia de la vida y, a veces, ese resumen es realmente sorprendente”, dice en un comunicado el coautor  Daniel Field  , del Departamento de Ciencias de la Tierra de la Universidad de Cambridge  . “ Kumimanu fordycei  habría sido una vista absolutamente asombrosa en las playas de Nueva Zelanda hace 57 millones de años”.

Alan Tennyson , paleontólogo del Museo de Nueva Zelanda Te Papa Tongarewa, descubrió las fosas entre 2016 y 2017 dentro de rocas que se habían abierto por la marea. Junto a los huesos de  K. fordycei , encontró cinco especímenes de una segunda especie nueva,  Petradyptes stonehousei ; un fósil del conocido pingüino gigante  Kumimanu biceae ;  y dos húmeros pequeños de una especie de pingüino más pequeña sin nombre.

Tennyson y sus colegas crearon modelos de los huesos usando escáneres láser, lo que les permitió comparar las fosa con otras especies de pájaros voladores y voladores. Basándose en las dimensiones de cientos de huesos de pingüinos modernos, el equipo aproximó el peso de las aves históricas a partir del tamaño de sus aletas.

Los pingüinos emperador, los pingüinos más grandes que existen en la actualidad, pesan entre  55 y 100 libras . Los investigadores estimaron que  P. stonehousei  pesaba alrededor de 110 libras. Y con aproximadamente 340 libras,  K. fordycei  batió el récord del pingüino más grande de todos los tiempos, previamente ostentado por  Palaeeudyptes klekowskii de 256 libras , que vivió en la Antártida hace unos 37 millones de años, escribe  Harry Baker de Live Science .

En marcado contraste con los pingüinos más diminutos de la actualidad, varias especies de  pingüinos gigantes  poblaron Australia y Nueva Zelanda  después de que los dinosaurios se extinguieron . Su mayor tamaño corporal habría ayudado a conservar el calor en aguas frías, lo que podría haber permitido a los pingüinos migrar de Nueva Zelanda a otras partes del mundo, según la declaración.

El tamaño de los pingüinos también habría ayudado a evitar la depredación. Ambas nuevas especies vivieron alrededor de Nueva Zelanda durante un tiempo en el que pocos animales más grandes los habrían molestado: el asteroide que arrasó con los dinosaurios también mató a la mayoría de los reptiles marinos, y los antepasados ​​​​de las focas y las ballenas todavía vivían en tierra, según el New  York Times ‘ Jack Tamisiea.

“Si eres un pequeño pingüino de una libra, una gaviota puede volarte la cabeza”, le  dice al Times el primer autor Daniel Ksepka  del Museo Bruce en Greenwich, Connecticut  . “Pero un pingüino de 300 libras no va a preocuparse por una gaviota que aterriza cerca de él, porque simplemente lo atraparía”.

En comparación con algunos mamíferos, los pingüinos alcanzaron su tamaño corporal máximo muy temprano en su historia de desarrollo, posiblemente no mucho después de que adquirieron su capacidad para volar hace unos 60 millones de años, según Live  Science . También tenían aletas más primitivas y menos parecidas a paletas que su progenie actual. Eso tiene sentido, ya que probablemente aún conservaban algunas características de sus ancestros voladores,  le dice al Times Julia Clarke , paleontóloga de la Universidad de Texas en Austin que no participó en el estudio. 

“La combinación de su gran tamaño y la naturaleza incompleta de sus restos fósiles hace que [ K. fordycei]  sea una de las aves fósiles más intrigantes jamás encontradas”, dice Field en el comunicado. “Con suerte, los futuros descubrimientos de fósiles arrojarán más luz sobre la biología de este asombroso pingüino primitivo”.

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