Tesoros ocultos: fósiles extraordinarios desenterrados de una fuente inesperada: un basurero

A medida que se expande un vertedero en España, los paleontólogos están descubriendo muchas especies antiguas, incluidas algunas que fueron precursoras de los simios, y de nosotros.

El cráneo de un falso gato con dientes de sable está acunado por la conservadora jefe Xènia Aymerich del Instituto Catalán de Paleontología Miquel Crusafont (ICP). Es uno de los más de 70.000 fósiles encontrados en el Abocador de Can Mata, un vertedero cerca de Barcelona que es un paraíso para los paleontólogos.

Pero ahí es donde el paleontólogo Josep Robles se encontró en diciembre de 2019, en busca de pistas raras sobre la historia evolutiva humana.

Durante gran parte de los últimos meses, había pasado varias noches a la semana en el Abocador de Can Mata, el vertedero activo más grande de la región de Cataluña en España. Los siete días de la semana, las 24 horas del día, las excavadoras clavaban sus garras de metal en la tierra a toda prisa para crear otro pozo profundo para contener la basura de Barcelona y sus alrededores. Robles fue uno de los ocho paleontólogos en rotación para vigilar de cerca las toneladas rocosas de tierra rojiza desplazadas por las excavadoras.

Can Mata es el vertedero activo más grande de la región de Cataluña en España, y sigue creciendo. 
Hartos del olor y el ruido, muchos locales quieren que se cierre. 
Pero cada expansión ofrece a los paleontólogos acceso a fósiles subterráneos que de otro modo estarían fuera de su alcance.

Durante el día, el olor enfermizo y dulzón de la podredumbre atraía bandadas de gaviotas que graznaban; la tierra, suave y fina como azúcar en polvo, se elevaba en pequeñas nubes con cada paso de Robles. Por la noche se vestía con capas gruesas, con un faro sujeto a su casco. Cada vez que detectaba una masa que parecía tener potencial, le indicaba al operador de la excavadora que hiciera una pausa mientras investigaba el objeto más de cerca.

Si todavía parecía prometedor, lo cubrió con una lámina plateada que atrapaba la luz para quitarlo por la mañana, a la luz del día. Luego retrocedía, daba el visto bueno y el rugido de la máquina comenzaba una vez más.

El suelo de Can Mata alberga una gran variedad de fósiles que abarcan más de un millón de años en el Mioceno, desde hace unos 11,2 millones a 12,5 millones de años. Desde 2002, Robles y otros paleontólogos del Instituto Catalán de Paleontología Miquel Crusafont (ICP), de la Universitat Autònoma de Barcelona, ​​han encontrado más de 70.000 fósiles de este periodo. Incluyen los de los caballos, los rinocerontes, los ciervos, los parientes de los elefantes llamados proboscídeos, un pariente primitivo del panda gigante y la ardilla voladora más antigua del mundo. También hay una gran cantidad de restos antiguos de roedores, aves, anfibios y reptiles.

Pero entre los descubrimientos más importantes están los fósiles de especies de primates que no se encuentran en ningún otro lugar. 
Muchos son homínidos ampliamente ancestrales, los precursores de los gibones; 
a los grandes simios, incluidos los orangutanes, los gorilas y los chimpancés; 
y a nosotros 
Durante el Mioceno medio, había decenas de especies de homínidos. 
Se habían originado en África, pero hace 12,5 millones de años, también aparecieron en Asia y Europa. 
Los huesos de primates encontrados en Can Mata están ayudando a completar la imagen de un período profundo en nuestro pasado que, en muchos sentidos, sigue siendo turbio.

“Can Mata nos ha permitido demostrar que los primates eran mucho más diversos en ese lapso de tiempo de lo que se consideraba antes”, dice el director del ICP, David Alba.

Y cada nueva pista fósil nos ayuda a desentrañar algunos de los misterios más profundos de nuestra especie: ¿Qué somos? ¿De dónde vinimos? ¿Y cuándo empezamos a serlo?

El suelo de Can Mata contiene fascinantes fósiles de hace unos 11,2 millones a 12,5 millones de años, incluidas especies de primates antiguos que no se encuentran en ningún otro lugar del mundo. 
Los paleontólogos han estado monitoreando la expansión del vertedero desde 2002.

Situada a unas 30 millas al noroeste de Barcelona, ​​Can Mata aterrizó en el mapa de fósiles de primates a principios de la década de 1940 cuando Miquel Crusafont, homónimo del ICP, descubrió la mandíbula parcial y los dientes de un gran simio del Mioceno en el yacimiento. Hallazgos posteriores ayudaron a establecer Can Mata como un yacimiento paleontológico documentado. A pesar de su estatus, también ha operado legalmente como vertedero desde mediados de la década de 1980.

A principios de la década de 2000, cuando el operador del sitio Cespa Waste Management quería excavar nuevas celdas de almacenamiento de basura de al menos 100 pies de profundidad, la empresa estaba obligada en virtud de la Ley del Patrimonio Histórico español a asegurarse de que sus máquinas no trituraran fósiles o los enterraran debajo. montones de basura. Cespa se acercó a algunos científicos de búsqueda de fósiles para supervisar las excavaciones, y aprovecharon la oportunidad de acceder a las profundidades del vertedero.

Cada nueva pista fósil nos ayuda a desentrañar algunos de los profundos misterios de nuestra especie: ¿Qué somos? ¿De dónde vinimos? ¿Y cuándo empezamos a serlo?

En 2002, los paleontólogos independientes (ahora todos del ICP) Isaac Casanovas-Vilar, Jordi Galindo y Alba, que entonces era Ph.D. estudiante— comenzó a monitorear la excavación en Can Mata. Tres semanas después de comenzar el trabajo, desenterraron el diente de un dinoterio, un enorme pariente del elefante con colmillos curvados hacia abajo. Investigando el lugar más de cerca, encontraron un fragmento del hueso de un dedo. “Yo estaba como, hombre, esto parece un primate”, recuerda Alba.

Corrió hacia su automóvil y recuperó un molde de la mano del simio extinto Hispanopithecus , que había sido descubierto en un valle cercano. Los paleontólogos compararon los dos, pero aún no estaban seguros de lo que habían encontrado. A continuación, encontraron tres fragmentos de un diente canino, que Alba pegó, y un alijo de diminutos y frágiles fragmentos de huesos esparcidos cerca de un bloque de sedimento. Cámara en mano, Alba se tumbó boca abajo para ver mejor la parte inferior del bloque.

Se sorprendió al darse cuenta de que estaba cara a cara con un rostro anciano. “Los tres, muy nerviosos, apenas hablábamos, subimos el volumen”, dice. “Y ahí estaba el rostro de Pierolapithecus mirándonos. Así que fue uno de los momentos más importantes de mi vida”.

Sources: David M. Alba y Isaac Casanovas-Vilar, Catalan Institute of Paleontology Miquel Crusafont

Pierolapithecus catalaunicus , apodado Pau, es como eventualmente llamarían a la nueva especie de gran simio que habían descubierto. Con unos 12 millones de años, es uno de los esqueletos de primates del Mioceno más completos jamás encontrados. El equipo procedió a desenterrar huesos adicionales del pecho, la espalda baja y las muñecas del animal. Es el fósil de primate más antiguo que se conoce que muestra evidencia inequívoca de una característica única entre los simios y los humanos: un plan corporal ortógrado o erguido.

“Esto no debe confundirse con bípedo”, señala Alba. “Algunas personas usan erguido para referirse a bípedo. Esto está completamente mal”.

En cambio, el plan ortógrado del cuerpo permite escalar verticalmente, suspenderse de las ramas, balancearse de un árbol a otro y, a veces, caminar sobre dos pies. Si bien algunos de estos comportamientos probablemente evolucionaron varias veces de forma independiente, el plan corporal ortógrado podría haber evolucionado solo una o quizás dos veces. Según Alba y sus colegas, el fósil de Pau sugiere que el último ancestro común de todos los homínidos podría haber sido ortógrado. Si es así, eso puede ofrecer una pista sobre lo que le dio a ciertas especies una ventaja evolutiva.

Izquierda : cuando ven un fósil prometedor en la tierra blanda y fina de Can Mata, los paleontólogos como Víctor Morenos Páez lo cubren con papel de aluminio que atrapa la luz para su posterior recolección y procesamiento.

Derecha : Alba Rico Barrio se encuentra entre los científicos que han acudido en masa al vertedero a lo largo de los años para ayudar a desenterrar sus riquezas prehistóricas. Los fósiles que emergen de Can Mata representan hasta el momento más de 85 especies de mamíferos, además de unas 15 especies de aves, anfibios y reptiles.

El director del ICP, David Alba, lleva haciendo descubrimientos en Can Mata desde que era doctor. 
estudiante de la Universidad de Barcelona. 
Entre sus primeros hallazgos se encuentra Pierolapithecus catalaunicus, uno de los esqueletos de primates del Mioceno más completos. 
“Desde el punto de vista de la paleontología…

El equipo de Can Mata también estaba encantado de encontrar otro nuevo hominoide llamado Anoiapithecus brevirostris , que data de hace aproximadamente 12 millones de años. La mayoría de los rostros de los primates sobresalen, pero el rostro de este macho fosilizado, apodado Lluc, era intrigantemente plano, tanto que parece una reminiscencia de los rostros de nuestro propio género, Homo . Los investigadores propusieron que esto era el resultado de una evolución convergente, en la que características similares evolucionan en organismos no relacionados o relacionados de forma lejana.

Luego, en 2011, apareció el fósil de una hembra de Pliobates cataloniae , apodada Laia. Esta nueva especie vivió hace unos 11,6 millones de años, aproximadamente medio millón de años más tarde que Pau. Era pequeña, pesaba casi lo mismo que un gato doméstico, pero los paleontólogos se sorprendieron al descubrir que tenía algunas características de simio, como los huesos de la muñeca y la forma del cráneo de un gibón.

Comprender las raíces de los grandes simios es importante para descubrir los orígenes de los homínidos, los taxones que surgieron después de que nuestro linaje y el de los chimpancés se separaran de su ancestro común hace entre seis y ocho millones de años. El linaje humano “no apareció de la nada”, dice Alba. “Así que necesitamos saber de dónde evolucionaron”.

Una vez retirados del vertedero, los fósiles se almacenan en la sede del ICP en Barcelona, ​​donde esperan a ser preparados y estudiados. 
Aquí, el conservador Jordi Galindo revisa las etiquetas en paquetes de tierra cargada de fósiles envueltos en espuma de poliuretano.

La mina de oro fósil en el basurero ha producido más de 85 especies de mamíferos que vivieron junto a estos primates prehistóricos.

Un hallazgo reciente es un Chalicotherium , un ungulado alto con garras que parece una extraña mezcla de perezoso gigante, oso, caballo y gorila. Otro es un falso gato dientes de sable, llamado así porque no es un verdadero felino, la familia que incluye a los leones y tigres. En cambio, pertenecía a una familia de carnívoros que se separó de los ancestros de los felinos hace unos 40 millones de años.

Todos los fósiles datan de un importante período de transición desde mediados hasta finales del Mioceno, cuando las selvas tropicales subtropicales de la región se volvían más áridas y las praderas se expandían. Los científicos están utilizando estos hallazgos para ayudar a reconstruir los cambios ambientales de Can Mata durante aproximadamente un millón de años, en intervalos de tiempo de 100.000 años. Esa resolución es posible porque Can Mata tiene un registro geológico largo y continuo.

“Son varios cientos de metros de sedimentos, todos con fósiles”, dice Casanovas-Vilar del ICP. Este trabajo apenas comienza, pero los investigadores esperan iluminar el impacto local del cambio climático global, tanto en el pasado como en el presente.

Los diversos huesos y dientes de Can Mata incluyen restos de un cerdo extinto (1), un ciervo ratón (2), un antiguo pariente del elefante (3) y una tortuga gigante (4). 
Las variantes de los químicos en los fósiles, llamados isótopos, contienen pistas sobre el clima pasado de la región, como los cambios en la rai…

“Los ecosistemas pueden tolerar cambios por un tiempo, pero ¿por cuánto tiempo? Esa es una pregunta que podemos responder o que intentaremos responder para este entorno en particular y en este momento en particular”, dice Casanovas-Vilar.

La gran pregunta es si será posible excavar en las próximas décadas. Algunos residentes están hartos de Can Mata: su hedor maduro, su interminable procesión de camiones de basura que escupen gases de escape, su constante expansión. En el otoño de 2019, mientras Robles y sus colegas monitoreaban las excavadoras, los manifestantes se reunieron en la entrada del basurero con carteles escritos en catalán. Prou pudors. Tanquem l’abocador. Volem respirar en pau. “Basta de hedor”. “Cerrar el vertedero”. “Queremos respirar en paz”.

Sin embargo, en un referéndum reciente, los lugareños aprobaron la expansión del vertedero, posiblemente hasta el final de la década. Así que los científicos no se irán pronto. También tienen mucho trabajo por delante en los fósiles que ya han desenterrado. Solo el 20 por ciento de sus hallazgos se han limpiado de sedimentos endurecidos y se han conservado químicamente. Miles más están envueltos en papel marrón y envoltorios de plástico en cámaras de almacenamiento subterráneas y frescas. Cada paquete, numerado y etiquetado, espera a que un investigador curioso lo desenvuelva. Algunos han estado esperando casi 20 años.

“Esto es algo para las próximas tres o cuatro generaciones de paleontólogos”, dice Alba. “Estoy seguro de que hay fósiles interesantes escondidos aquí”.

Álex Pérez, director de colecciones del museo de la ciencia CosmoCaixa de Barcelona, ​​examina los huesos fosilizados de Pliobates cataloniae, uno de los primates antiguos desenterrados en Can Mata. 
Esta diminuta especie muestra que algunos de los primeros ancestros de los simios y humanos modernos eran mucho más pequeños de lo que los científicos habían pensado.

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