Los primeros humanos hicieron que los animales más grandes disponibles se extinguieran durante 1,5 millones de años.

Un estudio realizado por investigadores de la Universidad de Tel Aviv rastrea el desarrollo de las prácticas de escritura de los primeros humanos durante los últimos 1,5 millones de años, como se refleja en los animales que atacaban y consumían. Los investigadores afirman que en un momento dado los primeros humanos prefirieron mantener a los animales más grandes disponibles en su entorno, que proporcionaban las mayores cantidades de alimento a cambio de una unidad de esfuerzo.

De esta manera, según los investigadores, los primeros humanos cazaron en exceso repetidamente animales grandes hasta extinguirlos (o hasta que llegaron a ser tan grandes que desaparecieron del registro arqueológico) y luego pasaron al siguiente en tamaño, mejorando sus tecnologías de cría para satisfacer las nuevas necesidades. сһаɩɩeпɡe. Los investigadores también afirman que hace unos 10.000 años, cuando se extinguieron animales más grandes que los ciervos, los humanos comenzaron a domesticar plantas y animales para satisfacer sus necesidades, y esta puede ser la razón por la que la geografía agrícola comenzó en el Levante precisamente en esa época.

El estudio fue realizado por el Prof. Ran Barkai y el Dr. Miki Ben-Dor del Departamento de Arqueología y Culturas del Antiguo Cercano Oriente Jacob M. Alkow, el Prof. Shai Meiri de la Escuela de Zoología y el Museo Steinhardt de Historia Natural, y Jacob Dembitzer. , estudiante de investigación del Prof. Barkai y del Prof. Meiri, quienes dirigieron el proyecto. El artículo fue publicado en la revista  Quaternary Science Reviews .

El estudio, sin precedentes tanto en alcance como en duración, presenta un análisis exhaustivo de datos sobre huesos de animales descubiertos en docenas de sitios prehistóricos en Israel y sus alrededores. Los hallazgos indican un continuo descenso en el tamaño de la caza que los humanos utilizan como principal fuente de alimento: desde elefantes gigantes hace entre 1 y 1,5 millones de años hasta gacelas hace 10.000 años. Según los investigadores, estos hallazgos ofrecen un panorama esclarecedor de la interacción entre los humanos y los animales que los rodean durante los últimos 1,5 millones de años.

Geometría lineal de la masa corporal media ponderada transformada log10 (en kg) por capa estratigráfica en función del tiempo (log10 años antes del presente). Crédito: Universidad de Tel Aviv

El profesor Barkai señala dos cuestiones importantes que actualmente abordan los prehistoriadores de todo el mundo: ¿Qué provocó la extinción masiva de animales grandes en los últimos cientos de miles de años: la caza excesiva por parte de los humanos o quizás los cambios climáticos recurrentes? ¿Y cuáles fueron las fuerzas impulsoras detrás de los grandes cambios en la humanidad, tanto físicos como culturales, sin contar su evolución?

El profesor Barkai dice que “a la luz de estudios anteriores, nuestro equipo propuso una hipótesis original que vincula las dos preguntas: creemos que los animales grandes desaparecieron debido a la caza excesiva por parte de los humanos, y que el cambio en la dieta y la necesidad de criarlos progresivamente más pequeños Los animales pueden haber ргoрeɩɩɩed los cambios en la humanidad. En este estudio probamos nuestras hipótesis a la luz de datos de exploraciones en el sur del Levante que cubren varias  especies humanas  durante un período de 1,5 millones de años”.

Jacob Dembitzer añade que “consideramos el Levante Meridional (Israel, la autoridad palestina, el suroeste de Siria, Jordania y el Líbano) como un ‘laboratorio arqueológico’ debido a la densidad y continuidad de los hallazgos prehistóricos que abarcan un período de tiempo tan largo a lo largo de un tiempo. área relativamente pequeña: una base de datos enorme que no está disponible en ningún otro lugar del mundo. Las exploraciones, que comenzaron hace 150 años, han producido evidencia de la presencia de humanos, comenzando con el Homo erectus que llegó hace 1,5 millones de años, pasando por los neandertales que vivieron aquí desde una época desconocida hasta su desaparición hace unos 45.000 años, hasta los humanos modernos ( es decir, nosotros mismos) que vinieron de África en varias oleadas, comenzando hace unos 180.000 años”.

Excavaciones en la cueva de Qesem. Crédito: Universidad de Tel Aviv

Los investigadores recopilaron todos los datos disponibles en la literatura sobre huesos de animales encontrados en sitios prehistóricos en el sur de Levante, principalmente en Israel. Estas exploraciones, realizadas desde 1932 hasta hoy, proporcionan una secuencia rápida de hallazgos de diferentes tipos de humanos durante un período de 1,5 millones de años. Dado que algunos sitios comprenden varias capas estratigráficas, a veces con miles de años de diferencia, el estudio cubrió un total de 133 capas de 58 sitios prehistóricos, en los que se habían identificado miles de huesos pertenecientes a 83 especies de animales. A partir de estos restos, los investigadores calcularon el tamaño medio ponderado de los animales en cada capa en cada sitio.

El profesor Meiri dice que “nuestro estudio rastreó los cambios a una resolución mucho mayor durante un período de tiempo considerablemente más largo en comparación con investigaciones anteriores. Los resultados fueron esclarecedores: encontramos una disminución continua y muy significativa en el tamaño de los animales sostenidos por los humanos durante 1,5 millones de años. Por ejemplo, un tercio de los huesos dejados por el Homo erectus en yacimientos que datan de hace aproximadamente un millón de años pertenecían a elefantes que pesaban hasta 13 toneladas (más del doble del peso del elefante africano moderno) y proporcionaban a los humanos el 90% de su peso. de su comida. El peso medio de todos los animales transportados por los humanos en aquella época era de 3 toneladas, y se encontraron huesos de elefante en casi todos los yacimientos hasta hace 500.000 años”.

“Hace unos 400.000 años, los humanos que vivieron en nuestra región, ancestros tempranos de los neandertales y el Homo sapiens, parecen haber cazado principalmente ciervos, junto con algunos animales más grandes que pesaban casi una tonelada, como ganado vacuno y caballos. Finalmente, en sitios habitados por humanos modernos, desde hace unos 50.000 a 10.000 años, aproximadamente el 70% de los huesos pertenecen a gacelas, un animal que no pesa más de 20 a 30 kg. Otros restos encontrados en estos sitios posteriores provienen principalmente de gamos (alrededor del 20%), así como de animales más pequeños como liebres y tortugas”.

Huesos de ciervo con marcas de сᴜt. Crédito: Universidad de Tel Aviv

Jacob Dembitzer dice que “nuestra siguiente pregunta fue: ¿Qué provocó la desaparición de los animales grandes? Una teoría ampliamente aceptada atribuye la extinción de grandes especies a los cambios climáticos a lo largo de los siglos. Para probar esto, recopilamos datos climáticos y ambientales para todo el período, cubriendo más de una docena de ciclos de períodos glaciales e interglaciares. Estos datos incluían temperaturas basadas en los niveles del isótopo de oxígeno 18 y precipitaciones y vegetación evidenciadas por los valores de carbono 13 de la cueva local de Soreq. Una serie de análisis estadísticos que correlacionan el tamaño de los animales con el clima, las precipitaciones y el medio ambiente demostraron que el clima y el cambio climático tuvieron poco o ningún impacto en la extinción de los animales”.

El Dr. Ben-Dor dice que “nuestros hallazgos nos permiten proponer una hipótesis fascinante sobre el desarrollo de la humanidad: los humanos siempre prefirieron conservar los animales más grandes disponibles en su entorno, hasta que estos se volvieron muy raros o se extinguieron, lo que obligó a los dinosaurios prehistóricos a buscar el siguiente en tamaño. Como resultado, para obtener la misma cantidad de alimento, cada especie humana que apareció en el Levante Sur se vio obligada a criar animales más pequeños que su predecesora y, en consecuencia, tuvo que desarrollar tecnologías más avanzadas y eficaces. Así, por ejemplo, mientras que las lanzas eran suficientes para que el Homo erectus matara a los elefantes a corta distancia, los humanos modernos desarrollaron el arco y las flechas para matar a las gacelas que corrían rápidamente a distancia”.

Prof. Ran Barkai con un antiguo hueso de elefante. Crédito: Universidad de Tel Aviv

El profesor Barkai concluye que “creemos que nuestro modelo es relevante para las culturas humanas de todo el mundo. Además, por primera vez, afirmamos que la fuerza impulsora detrás de la mejora constante de la tecnología humana es el continuo aumento del tamaño del juego. En última instancia, bien puede ser que hace 10.000 años en el sur del Levante los animales se volvieran demasiado pequeños o demasiado grandes para proporcionar a los humanos suficiente alimento, y esto podría estar relacionado con el advenimiento de la agricultura. Además, confirmamos la hipótesis de que la extinción de los  animales grandes  fue provocada por los humanos, quienes una y otra vez destruyeron su propio medio de vida mediante la caza excesiva. Por lo tanto, podemos concluir que los humanos siempre han cuidado su entorno, pero generalmente fueron lo suficientemente inteligentes como para encontrar soluciones a los problemas que habían creado, desde el arco y las flechas hasta la geografía agrícola. El medio ambiente, sin embargo, siempre pagó un precio despreciable”.

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